XCÈNTRIC 2023 (13): WOMEN LIGHT MUSIC

Mary Ellen Bute

Por Cecile Starr


Tarantella (Mary Ellen Bute, 1940)



Mary Ellen Bute hizo su primera película abstracta a mediados de los años 30: Rythm in Light, para «La danza de Anitra» de Grieg; Synchromy No. 2, para «Romanza de la estrella» de Wagner y Parabola para «La Création du monde» de Milhaud –todas en blanco y negro. Empezó a usar el color a principios de los años 40; Escape, para «Tocata y Fuga en D Menor» de Bach; Tarantella, para música de piano compuesta por Edwin Gershefsky y Spook Sport para «Danse macabre» de Saint-Saens (el verdadero trabajo de animación lo hizo Norman McLaren en sus años de aprendizaje en Nueva York entre Inglaterra y el National Film Board of Canada).

Mary Ellen Bute, a la que se ha descrito adecuadamente como «una mujer de enorme entusiasmo y energía» creció en Texas, donde estudió pintura, admiró a Rosa Bonheur y envió sus propios dibujos y pinturas de caballos y castillos a las competiciones de las ferias locales del condado. Se interesó en el estudio visual del movimiento y fue asistente de Thomas Wilfred, que tocaba el órgano de luz Clavilux que se utilizaba para acompañar la meditación religiosa en la Iglesia de San Marcos en el Bowery. Uniéndose al estudio del pionero de la electrónica Leon Theremin, colaboró con él en su tesis «The Perimeters of Light and Sound and Their Possible Synchronization», y presentó el documento que mostró electrónicamente ante la New York Musicological Society. Durante una época, Mary Ellen Bute dirigió el departamento visual del Gerald Warburg Studio, encabezado por el musicólogo, matemático y pintor Joseph Schillinger; incluyó el cine en sus experimentos visuales y sonoros. Antes de hacer su propia primera película, sustituyó los dibujos abstractos por una película experimental titulada Synchronization (1933), de Schillinger y del cineasta Lewis Jacobs; la película, nunca acabada, fue posiblemente el primer proyecto de animación abstracta de Estados Unidos.

En su artículo titulado «Avant-Garde Production in America» (incluido en Experiments in the Film de Roger Manvell), Lewis Jacobs describió las seis primeras películas de Bute como «…composiciones a partir de fórmulas matemáticas que representan luces y sombras siempre cambiantes, líneas crecientes y formas, profundos colores y tonos, las impresiones de carreras y volteretas evocadas por el acompañamiento musical».

Rhythm in Light, escribió Mary Ellen Bute, se hizo con un préstamo bancario, con dos amigos como co-realizadores. Otro amigo, Meville F. Webber (que había colaborado anteriormente con James Sibley Watson en The Fall of the House of Usher y Lot in Sodom, películas pioneras de vanguardia de estilo expresionista) ayudó en la producción de Rhythm in Light. Theodore Nemeth fotografió la película, como hizo en otras posteriores, enseñándole lo suficiente sobre fotografía como para que pudiera filmar las otras ella misma –una gran ventaja, afirma, pues le ofrece a la cineasta la gran independencia del pintor. Nemeth y ella, quienes ahora dirigen el Ted Nemeth Studios como productores, se casaron y tuvieron dos hijos.

Además de los dibujos fotograma a fotograma en Rhythm in Light, los objetos en movimiento se filmaron a diferentes velocidades y con distintas luces –pelotas de ping pong, celofán, bengalas del 4 de Julio, postes de barberías. «Hasta que empecé a jugar con la cámara y a utilizarla», afirma Mary Ellen Bute, «no me di cuenta de todo lo que puedes hacer con ella. A través de la maravillosa exposición múltiple de las cosas en gran medida puedes conseguir el efecto que conseguirías pensando en varios niveles diferentes de actividad».

Los dibujos para Escape, según Mary Ellen Bute, «se vertieron en el papel una noche, sin mucho esfuerzo consciente o cualquier determinación previa para hacerla». En ella, la abstracción toma algunos elementos dramáticos como una lucha triangular desde detrás de una faja de líneas horizontales y verticales. La «Tocata y Fuga en D Menor» de Bach se añadió después de acabar la película, con ajustes visuales hechos para que encajara el patrón con los ritmos musicales. Polka Graph (1952) empezó como un grafismo de la polka de Shostakóvich de «La edad de Oro». Algunos de los patrones gráficos le gustaron tanto que Mary Ellen Bute decidió usarlos tal y como eran.

Desde 1957 ha trabajado en películas con acciones en directo, primero como productora de una pequeña película con acciones en directo titulada The Boy Who Saw Through (que dirigió George Stoney), y después como directora de una versión en forma de largometraje de Finnegan’s Wake de James Joyce. Planea filmar The Skin of Our Teeth de Thornton Wilder. A la cabeza de la compañía llamada Expanding Cinema, que organizó a mediados de los años 30, Mary Ellen Bute dice que encuentra irresistible cada aspecto del trabajo creativo y experimental, así como la investigación. A principios de 1976, ganó una beca del American Film Institute para producir un corto sobre Walt Whitman.

 

Publicado originalmente en
RUSSETT, Robert y STARR, Cecile.
Experimental Animation: An Illustrated Anthology
Nueva York: Van Nostrand Reinhold Co, 1976.

Traducción del inglés de Francisco Algarín Navarro